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电力合作社可能是解决农村数字鸿沟的关键

2020-02-10 14:37:12

全国各地的农村电力合作社正在介入,为他们在上世纪30年代实现电气化的社区提供宽带。

1937年,当弗吉尼亚中部农村地区只有10%的人有电力供应时,一小群公民联合起来成立了弗吉尼亚中部电力合作社。在一项新的联邦贷款计划的帮助下,他们将电力输送到山区和农村地区,包括蓝岭公园路和阿巴拉契亚小径等地区。

大约80年后,同样的合作社正在努力重新连接其领土,这一次是通过为14个县部分地区的3.8万名电力会员提供高速互联网接入。这不是一件容易的工作。虽然co-op的部分区域可能可以使用较慢的DSL服务或不稳定的手机服务,但隐藏在山区的其他地方可能连卫星都无法到达。

“有些地方是没有任何选择的,”Gary Wood说,他是中央弗吉尼亚电力合作社的首席执行官。但是,尽管存在地理上的障碍,伍德补充说,高速宽带接入教育、远程医疗甚至求职都是有实际需求的。他说,如果没有它,某些社区可能会随着年轻人的离开而不复存在。

“就像其他农村地区一样,吸引和留住人才越来越难,”他说。“年轻人搬走了,他们不会回到一个没有互联网的地方。”

随着宽带变得像自来水一样必不可少,伍德的合作社等社区表示,他们需要接入高速宽带,以改善人们的日常生活,并提供与中国城市和郊区部分地区同等的生活水平。这个问题遍及从新罕布什尔州到俄克拉荷马州的全国各地。

联邦政府已经花费了数十亿美元试图解决这个问题。但该国仍有大片地区没有得到服务。近年来,在20世纪30年代和40年代为这些农村地区提供电力的电力合作社中,有一种日益增长的趋势,那就是再次为宽带提供电力。现在,随着左右两派的政客们把这个问题视为吸引农村选民的一种方式,一些人也开始意识到,农村合作社可能是最终弥合美国农村地区数字鸿沟的答案。

民主党总统候选人在爱荷华州和新罕布什尔州等拥有大片农村地区的州争夺选票,他们提出的计划希望能吸引这些选民。马萨诸塞州参议员伊丽莎白·沃伦(Elizabeth Warren)和佛蒙特州参议员伯尼·桑德斯(Bernie Sanders)一直是宽带互联网最强烈的支持者,就像富兰克林·d·罗斯福(Franklin D. Roosevelt)总统对电力的贡献一样。这两名进步人士表示,一项新政式的计划是为了确保宽带覆盖美国所有农村地区。

民主党总统候选人伊丽莎白。沃伦希望赢得新罕布什尔州等州的农村选民的支持。

他们建议分别花费1500亿美元和850亿美元来扩大对市政、非营利和合作性质的宽带提供商的资助。

“就像80年前的电力公司一样,今天最大的互联网服务提供商(isp)让美国的大部分地区得不到服务,或者服务严重不足,”沃伦在去年夏天介绍她的计划的博客中说。“等我当上总统就结束了。”

尽管数十亿美元的私人投资和政府补贴在多个几十年,仍大约有26%的人口生活在农村,32%的人生活在部落土地无法使用宽带,相比之下,2%在城市地区,根据联邦通信委员会的数字为2017。

原因很简单。在美国农村地区建立网络是非常昂贵的,在一些地方几乎是不可能的。在像弗吉尼亚中部这样坐落在阿巴拉契亚山脉和蓝岭山脉之间的地方,地形可能是个问题。在阿拉斯加或明尼苏达州,地面可能会冻结半年以上,几乎不可能安装光纤或其他基础设施。

但更大的障碍是缺乏潜在客户。在人口密度低的地区,如果没有足够的用户来支付宽带费用,宽带提供商就不会提供服务。

这与美国在20世纪初所面临的挑战并无二致。当时,数百万美国人因商业设施建设成本过高而缺乏电力供应。

这就是为什么罗斯福在1935年成立了农村电气化管理局。作为新政的关键部分,REA促成了全美数百个依赖联邦资金的小型电力合作社的建立。今天仍然有900个这样的合作社,为美国农村提供电力。与市政所有的网络不同,这些合作社是由客户或会员所有的。他们像普通企业一样运作,利润通常再投资于企业或向会员支付股息。

1937年著名的农村电气化管理局的海报,由平面设计师莱斯特·比尔设计。

近80年过去了,合作公寓正再次加快步伐,为21世纪提供另一种急需的服务。

Jon Sallet说,电力合作项目和公共所有的市政电力设施有许多自然优势,使它们能够部署和提供基于光纤的宽带服务。作为本顿基金会的成员和前FCC总顾问,Sallet关注于支持FCC促进宽带接入和部署行动的政策。

例如,这些电力设施已经覆盖了服务区域内的每个人。他们已经为提供宽带建立了许多必要的基础设施,比如用来连接宽带光纤的电线杆,他们可以利用现有的资源,比如计费、客户支持和管理人员。Sallet说,所有这些意味着,与其他新进入者相比,合作公寓面临的风险更小,进入成本更低。

俄克拉荷马电力合作社(Oklahoma Electric Cooperative)是该州历史最悠久的合作社之一,其首席执行官兼总经理帕特里克•格雷斯(Patrick Grace)表示,合作社将再次填补这一空缺是有道理的。

他说:“上世纪30年代,电力合作社是把电力输送到农村地区的核心。“我们仍然在这些社区为美国农村服务。我们看到我们的社区需要什么。”

格蕾丝说,他的会员们打来的电话帮助他的合作社在2018年推出了宽带子公司OK Fiber。该合作社目前正在建设宽带基础设施,为其4.3万名会员提供服务,并已向客户提供100Mbps的网速,月费55美元,1Gbps,月费85美元。

他说:“我们意识到,我们的社区不能指望在没有互联网的情况下做生意、教育我们的孩子、使用远程医疗或利用各种其他东西。”“所以我们介入了。”

这一趋势正在加速发展。2010年,只有一家电力合作社提供宽带连接。据帮助社区实现可持续发展的非营利倡导组织自力更生研究所(Institute for Self Reliance)称,如今,全美有140多家合作伙伴为300多个社区提供千兆比特速度的宽带服务。

该组织在去年发表的一份报告中表示:“合作社已经证明,这是一种行之有效的模式。”“随着联邦政府和州政府的支持力度加大,他们将继续为美国农村人口提供经济和教育机会,否则他们将得不到这些机会。”

推动电力合作社提供宽带服务的最大动力之一是电网的现代化,使其变得“更智能”和更有弹性。智能电网技术的基础是双向光纤通信网络,用于停电后恢复服务、平衡电力负荷和更有效地利用资源。消费者还可以利用这项技术更好地管理自己的能源消耗和成本,因为他们更容易获得自己的数据。

一旦合作伙伴了解了智能电网技术的好处,提供宽带服务就成为自然的下一步。由于在通信网络上的投资已经到位,增加宽带服务就不那么令人生畏了。

伍德说,两年前,当弗吉尼亚中部电力合作社(Central Virginia Electric Cooperative)推出“萤火虫光纤宽带”(FireFly Fiber Broadband)子公司时,就有过这样的经历。只有随着智能电网技术的发展,合作方才能证明部署千兆宽带网络1.1亿美元的成本是合理的。

他补充称,对该服务的需求一直高于预期。该服务分为两种速度等级,100Mbps的价格为49.99美元,1Gbps的价格为79.99美元。大约有40%到50%的会员正在使用该服务,因为它将在合作公寓的服务区域的不同地方提供。这一比例高于合作公寓承诺建设网络时预测的30%。

他说:“如果你从来没有上过网,那就像上世纪30年代首次用上电一样。”“这是生活改变。”

不过,在农村地区部署宽带的成本并不便宜。全国农村电力合作协会(National Rural Electric Cooperative Association)等团体表示,需要更多来自各州和联邦政府的资金,才能使经济在全国最难到达和人口最少的地区发挥作用。

联邦调查局已经开始介入了。去年,美国农业部(Department of Agriculture)提供了6亿多美元的贷款和赠款,美国联邦通信委员会(FCC)向35个电力合作项目拨款2亿多美元,这些项目首次获准参与一项普遍服务基金拍卖。

到2020年,电力合作项目将再次有机会参与反向拍卖,从FCC的新农村数字机会基金(new Rural Digital opportunity Fund)获得204亿美元的补贴,这笔资金将在未来10年内拨给FCC。

伍德说,他欢迎额外的资金和电力合作社从总统候选人那里得到的关注。

他说,“这让我们更现实地把目光投向我们的电力合作区域以外。”他说:“我们知道排在我们后面的人仍然需要宽带。如果我们能得到更多的钱,我们就能帮助更多的邻居解决这个问题。”

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